Les téléphones de jeux Android ont beaucoup de croissance à faire

Le jeu et Android n’ont jamais été aussi gros. Le PDG de Nvidia a déclaré cette semaine à Computex qu’il s’attendait à ce que chaque personne sur la planète soit finalement un joueur, et les téléphones Android ont pris le relais des PC Windows comme la méthode la plus utilisée pour accéder au Web. Mettre les deux ensemble dans un nouveau produit, alors, semblerait être un gagnant instantané, et c’est ce que Asus a essayé de faire avec son annonce Computex d’un nouveau téléphone Android Republic of Gamers. Mais y a-t-il une raison de s’attendre à ce que son destin soit différent de tous les précédents téléphones de jeux Android qui ont déjà planté et brûlé?

La réponse est compliquée. Le jeu mobile est sans aucun doute en feu, avec l’honneur des rois de Chine, qui réunit quelque 200 millions de joueurs par mois. Les joueurs de Nvidia, Jensen Huang, ont crédité des jeux comme PUBG et Fortnite pour avoir amené 10 millions de joueurs PC supplémentaires dans la famille des utilisateurs de GeForce en seulement huit mois. PUBG est déjà disponible sur Android et Fortnite arrive plus tard cet été. Donc, l’appétit pour les jeux Android est réel, et il y a de la place pour un téléphone pour se distinguer en étant le meilleur à cette tâche.

Mais je ne pense pas que le téléphone ROG est ce téléphone. Cet appareil est plein de contradictions.

Ce que les joueurs mobiles attendent de leur matériel, c’est un bon écran, une batterie volumineuse et, surtout dans le cas de la Chine, le marché des jeux mobiles le plus important et le plus dynamique, un prix abordable. L’autre aspect attrayant est une performance soutenue: avoir un système de gestion de la chaleur et de la puissance suffisant pour permettre au téléphone de continuer à fonctionner sans s’étrangler. Asus cochera certaines de ces cases avec son téléphone ROG, mais la fiche technique de l’appareil (qui comprend 8 Go de RAM, un écran spécial de 90 Hz et l’option pour 512 Go de stockage) trahit le fait qu’il vise le haut de gamme du marché mobile. 

Le téléphone ROG avec refroidisseur AeroActive en option.

Les joueurs Android les plus actifs sont très sensibles au prix tandis que les acheteurs de téléphone les moins sensibles au prix ne jouent pas à des jeux extrêmement exigeants, alors où est exactement le créneau de ROG Phone censé être? Le segment premium des appareils mobiles est toujours dominé par l’iPhone, et cela inclut les jeux, où Apple offre une sélection de jeux supérieure et une meilleure performance, plus cohérente.

L’écart entre les jeux iOS et Android existe depuis longtemps et il n’a toujours pas été fermé. Il y a six ans, j’ai interviewé Marek Rabas, PDG de Madfinger Games, au sujet de l’expérience frustrante d’essayer de vendre – plutôt que de donner sur une base publicitaire ou freemium – son jeu FPS zombie sur Android. Rabas a vu les taux de piratage de plus de 80 pour cent sur la plate-forme de Google. Parlant avec des initiés de l’industrie du jeu à Computex cette année, on m’a dit que le problème de piratage sur Android est aussi grand que jamais, et sans la possibilité de verrouiller la plate-forme – que personne ne croit que Google est capable ou désireux de faire – les développeurs ne voient guère d’intérêt à investir massivement dans la création de jeux de qualité supérieure.

Tablette prototype Nvidia Tegra 4 de 2013.

Les tentatives de justifier les prix de type iPhone pour les appareils de jeu Android ont jusqu’à présent tous été des échecs. Nvidia a essayé d’être un pionnier dans cet espace, et j’étais ici à Computex 2011 pour voir ses prototypes de tablettes Tegra, qui présentaient des graphismes beaucoup mieux et plus sophistiqués que la puce Android moyenne à l’époque. C’était, dans un sens, une tentative de construire un niveau de jeu de haute qualité semblable à iOS dans l’écosystème Android. Malgré les meilleurs efforts de Nvidia, cette initiative n’a pas beaucoup augmenté, en raison de la réticence des développeurs de jeux. A moins de les payer directement, je ne suis pas sûr qu’il y ait eu quelque chose de plus que Nvidia aurait pu faire. L’ouverture d’Android est une force à certains égards, mais une pilule empoisonnée absolue quand il s’agit d’encourager les producteurs de contenu à créer du matériel de qualité pour la plate-forme.

En l’absence d’un composant vraiment différencié comme Tegra de Nvidia, la grande majorité des fabricants d’Android n’ont qu’un seul choix: choisir la toute dernière puce Qualcomm Snapdragon. Ce sont de très bons processeurs, mais ils sont aussi omniprésents. Conscient de cette marchandisation, Asus essaie de se distinguer en overclockant le Snapdragon 845 dans son téléphone ROG à près de 3GHz. La vitesse supplémentaire elle-même ne sera pas beaucoup d’aide au-delà des droits de vantardise, mais le système de refroidissement plus avancé, rempli d’un module de ventilateur attachable, pourrait aider le téléphone ROG à offrir de meilleures performances au cours d’une session de jeu plus longue. Est-ce que ce serait une assez grande différence pour convaincre les gens de l’acheter par rapport à des alternatives moins chères? J’ai mes doutes.

nubia
Nubia Red Magic.

Beaucoup plus intrigant sera le sort de quelques autres prétendants dans le marché du téléphone de jeu Android soudainement rajeuni: le Nubia Red Magic équipé de LED et le Black Shark refroidi par liquide. Les deux visent carrément le joueur chinois et les deux offrent la puce 845 à un prix inférieur à 500 $. Leurs fabricants devront encore prouver que ces appareils offrent un produit plus précieux que la diversité des téléphones Android déjà existants, mais au moins ils démontrent une cohérence entre leur prix, leurs caractéristiques et leur population cible.

A côté d’Asus, la seule autre entreprise audacieuse (ou téméraire) à avoir essayé de vendre un téléphone de jeu Android haut de gamme a été Razer avec le Razer Phone, qui est arrivé en fanfare mais s’est obscurci depuis son lancement l’année dernière. La console portable Nvidia Shield et la tablette Shield n’ont pas réussi à s’imposer, menant Nvidia à la télévision Shield, qui est une boîte de streaming (y compris le jeu en streaming) plutôt qu’un véritable appareil de jeu Android. Le Tron de Ouya et Huawei, une paire de consoles de salon minuscules, s’ajoutent à la longue liste d’aventures infortunées dans le monde du matériel de construction spécifiquement pour la tâche du jeu Android.

nintendo_switch
Nintendo Switch.

La recherche d’un modèle pour les fabricants de téléphones de jeux Android en herbe ne doit pas être longue. La console Switch de Nintendo, extrêmement populaire, a juste le bon mélange de jeux délicieuses, une bonne ergonomie et un design réfléchi. Ses spécifications et son ingénierie ne vont pas plus loin que ce dont Nintendo a besoin pour recréer son expérience de console de salon dans le contexte mobile. Loin de se lancer dans une guerre imaginaire comme Asus en overclockant le ROG Phone, Nintendo choisit d’underclocker le Switch afin d’assurer une performance fluide et régulière. La société japonaise se concentre sur l’obtention des fondamentaux.

Aussi évident que l’exemple de Switch se sent, je crains que ce ne soit pas long avant qu’une entreprise Android ne s’en approche. Les problèmes sont doubles. Tout d’abord, le Switch n’a pas à gérer les performances de la performance Android: il peut consacrer tous ses pouvoirs à fournir une expérience de jeu agréable. Deuxièmement, et de manière plus pressante, le Switch bénéficie d’une bibliothèque enviable de jeux qui obligent les gens à l’acheter. Quand il est sorti, je ne pouvais pas m’empêcher d’entendre parler des gloires et du plaisir du nouveau jeu Zelda auquel tout le monde jouait dessus. Le Switch a des jeux que vos amis ne vous laisseront pas oublier, alors que les meilleurs jeux sur Android sont toujours disponibles sur d’autres plateformes.

Le téléphone ROG d’Asus et sa pléthore de pièces jointes et de modules ont fait une annonce sensationnelle ici à Computex, mais je ne m’attends pas à ce qu’il fasse des vagues une fois qu’il sera mis en vente plus tard dans l’année. C’est un produit fondamentalement conflictuel sans avantage unique évident. Mais comme un paratonnerre pour l’attention, le téléphone ROG a également relancé la conversation autour du marché des jeux Android et ce qu’il faudra pour un fabricant de matériel pour en tirer parti. L’ampleur et la croissance d’Android et des jeux rendent l’opportunité trop grande pour être ignorée.

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