Le nouvel ordinateur quantique d’IBM est un symbole et non une avancée

Dans la course éreintante à la construction d’un ordinateur quantique pratique, les entreprises de technologie gardent le moral en encourageant bruyamment tous les jalons, si petits soient-ils. IBM, l’un des concurrents les plus virulents, a dévoilé aujourd’hui au CES le système IBM Q System One: un ordinateur quantique de 20 qubits conçu pour la stabilité, mais avec une conception très flashy.

IBM présente le Q System One comme «le premier système informatique quantique universel, entièrement intégré et conçu à des fins scientifiques et commerciales», mais il s’agit là d’une description qui a besoin de beaucoup de contexte. Le système Q One peut être conçu pour un usage commercial, mais il n’est pas tout à fait prêt. Pas comme vous pourriez le penser.

Les ordinateurs quantiques tels que le Q System One sont encore très expérimentaux. Ils ne peuvent pas surpasser les ordinateurs classiques dans des tâches utiles (en fait, votre ordinateur portable est probablement plus puissant en informatique réelle), mais sont plutôt supposés être des outils de recherche; nous laissant travailler, qubit par qubit, comment les dispositifs quantiques pourraient fonctionner.

« Il s’agit plus d’un tremplin que d’un ordinateur quantique pratique. »

«C’est plus un tremplin qu’un ordinateur quantique pratique», a déclaré Winfried Hensinger, professeur de technologies quantiques à l’Université du Sussex, au Royaume-Uni. «Ne considérez pas cela comme un ordinateur quantique capable de résoudre tous les problèmes pour lesquels l’informatique quantique est connue. Considérez-le comme un prototype de machine vous permettant de tester et de développer davantage la programmation qui pourrait être utile dans le futur. ”

Et même en tant que périphérique expérimental, ce n’est pas comme si IBM allait commencer à vendre le système Q System One chez Best Buy. L’entreprise ne dira pas combien coute l’achat d’une de ces machines, ni même combien elle est fabriquée. Comme les autres ordinateurs quantiques d’IBM, il n’est accessible que via le cloud, où les entreprises et les instituts de recherche peuvent gagner du temps sur IBM Q Network. Et aujourd’hui, IBM a annoncé deux nouveaux clients sur le réseau: le géant de l’énergie, ExxonMobil, et le laboratoire de recherche européen CERN, l’organisation qui a construit le grand collisionneur de hadrons.

Quelle est la particularité du Q System One? Eh bien, IBM affirme que la principale réalisation consiste à transformer une machine quantique expérimentale en une solution fiable (et d’apparence) plus proche de celle d’un ordinateur central. L’informatique quantique est une entreprise extrêmement délicate. Les copeaux doivent être conservés à des températures de gel et peuvent être perturbés par les plus infimes fluctuations électriques ou vibrations physiques. Selon IBM, le Q System One minimise ces problèmes.

«C’est quelque chose que IBM apporte au marché et que personne d’autre ne fait vraiment. Nous savons comment créer des systèmes intégrés », a déclaré Bob Sutor, vice-président de la recherche quantique chez IBM. «L’électronique d’un ordinateur quantique n’est pas quelque chose que l’on achète sur le marché. Vous avez besoin d’un environnement à température contrôlée, vous devez minimiser les vibrations – tout ce qui pourrait perturber les calculs quantiques.  »

Selon Sutor, l’ingénierie d’une machine telle que la Q System One présente l’avantage pratique de réduire les temps d’arrêt des recherches. Réinitialiser un ordinateur quantique après une perturbation provoquée par une surtension ou un regard contrarié de la part d’un technicien est beaucoup plus rapide avec un appareil tel que le Q System One. «Ce qui prenait des jours et des semaines prend maintenant des heures ou des jours», explique Sutor.

Et même si ces gains peuvent sembler être des gains marginaux, il nous faudra absolument des recherches fiables si nous voulons des ordinateurs quantiques qui changent le monde de toutes les manières dont nous rêvons (en découvrant de nouveaux médicaments, par exemple, et en libérant de l’énergie de fusion).

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Les ordinateurs quantiques d’IBM (comme celui de Milan) sont des machines sensibles. | Crédit: IBM

Et peut-être tout aussi important, le système Q One regarde la pièce. La machine a été conçue par Map Project Office, un cabinet de conseil en design industriel qui a travaillé avec des sociétés telles que Sonos, Honda et Graphcore. Le Q System One est contenu dans un cube en verre borosilicate de neuf pieds, dont les composants internes délicats sont gainés par un boîtier noir brillant et arrondi. Cela rappelle à la fois le Mac Pro 2013 et le Monolith de 2001: l’odyssée de l’espace, semblables à une poubelle. Cela ressemble à un ordinateur du futur.

Le Q System One est censé inspirer confiance à IBM

Pour IBM, il ne s’agit pas simplement d’un avantage secondaire, c’est une partie du plan. La société, âgée de 107 ans, peut toujours générer des milliards de dollars de revenus chaque trimestre (principalement issus de contrats d’entreprise traditionnels), mais elle fait face à ce que certains analystes ont qualifié de « déclin structurel irréversible ». l’informatique mobile et en nuage, et il a besoin de nouvelles sources de revenus pour mener à bien son deuxième siècle d’existence. L’IA est un pari, l’informatique quantique un autre.

Sutor ne mentionne pas ces problèmes, mais il note que le Q System One est censé inspirer confiance – à la fois en informatique quantique et en IBM même.

«Les gens, quand ils voient des systèmes d’informatique quantique, ont les yeux brillants», a-t-il déclaré. «Et c’est parce qu’ils comprennent que ces choses qui ont fait l’objet de rumeurs ou qui étaient trop futuristes commencent à être produites. Ils peuvent regarder ces choses et dire: « Ah, IBM voit la voie à suivre! »

Et des machines comme le Q System One sont toujours utiles dans ces conditions, ce qui donne aux gens un aperçu de l’avenir. Mais nous devons nous rappeler, dit Hensinger, qu’il reste encore beaucoup de travail à faire. « Je n’appellerais pas cela une percée », dit-il. «Mais c’est un pas productif vers la réalisation commerciale de l’informatique quantique».

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