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La NBA perd plus de sponsors alors que la Chine assouplit son muscle économique

La Chine fait preuve de puissance économique à des fins politiques. De plus en plus de sponsors locaux des manifestations organisées par la National Basketball Association sur le continent suspendent leurs liens avec la Ligue sur un tweet qui soutient les manifestants de Hong Kong.

Suite à la décision prise mardi par le géant de la télévision et de la technologie chinoise Tencent Holdings Ltd. de ne pas diffuser les matchs de pré-saison NBA, le plus grand fabricant de vêtements de sport du pays et la deuxième plus grande entreprise laitière ont pris leurs distances par rapport à l’organisation américaine. Le fabricant de téléphones intelligents Vivo a déclaré qu’il se retirait, tandis que Master Kong, un fabricant de nouilles instantanées et de boissons, a déclaré qu’il mettait fin à toutes les activités de marketing liées à la NBA.

Dans la dernière controverse en Chine impliquant la NBA, Pékin a recours à une stratégie éprouvée de ciblage des entreprises qu’elle considère comme un défi à ses intérêts politiques – en particulier ceux qui mettent en cause sa souveraineté sur certains territoires. La fureur, déclenchée par le tweet de la semaine dernière par un responsable des Houston Rockets, a mis en péril la NBA sur un marché de plusieurs milliards de dollars.

« Beijing adopte une attitude de tolérance zéro à l’égard de toute ingérence étrangère perçue dans ses affaires intérieures », a déclaré Hugo Brennan, analyste principal pour l’Asie chez Verisk Maplecroft, cabinet de conseil en risques mondial. « Cela explique pourquoi il adopte une attitude aussi dure. »

La fracas a jeté une ombre sur ce qui allait être une semaine clé pour la NBA en Chine, avec deux des meilleures équipes programmées pour disputer des matchs de démonstration. Les Brooklyn Nets – récemment rachetés par le cofondateur d’Alibaba, Joe Tsai – et les Lakers de Los Angeles s’affronteront à Shanghai jeudi et le 12 octobre à Shenzhen, juste de l’autre côté de la frontière de Hong Kong.

La ligne a également soulevé des doutes si les matchs vont effectivement se dérouler comme prévu. Les deux équipes, déjà à Shanghai, doivent parler aux médias mercredi.

La Chine est devenue de plus en plus sensible alors que les défis se multiplient. Une guerre commerciale exacerbe le ralentissement de son économie de 13 600 milliards de dollars, tandis que les manifestations en faveur de la démocratie à Hong Kong soulèvent des questions sur sa capacité à contrôler le territoire semi-autonome. Cela a rendu le tweet maintenant supprimé de Daryl Morey, directeur général de Houston Rockets, particulièrement incendiaire pour Beijing.

Le groupe Mengniu, qui possède une société laitière et est un partenaire marketing de longue date de la NBA, a déclaré mardi dans un communiqué qu’il « s’opposait résolument à tous les actes et actions qui défient la souveraineté nationale de la Chine et mettent en péril la stabilité sociale de la Chine ». Anta Sports Products Ltd. , société de vêtements de sport et de baskets en plein essor qui désigne les stars de la NBA en tant qu’ambassadrices de la marque, a déclaré que le tweet de Morey était «faux».

Luckin Coffee Inc., un rival local de Starbucks Corp., a également suspendu toute coopération avec les événements locaux de la NBA. Ctrip.com International, un agent de voyage en ligne, a déclaré sur son compte Weibo qu’il supprimait tous les billets et produits liés à la NBA de son site Web.

Une «soirée des fans» prévue pour mercredi soir, avec des joueurs de la NBA et des stars chinoises de la pop, a été annulée. Les célébrités locales avaient décidé de se retirer de l’événement plus tôt cette semaine. Des travailleurs ont été vus en train de dépouiller une bannière de la NBA géante dans un centre commercial du centre-ville de Shanghai, tandis que CCTV, une entreprise gouvernementale, a déclaré que la ligue devrait présenter ses excuses aux supporters chinois et retirer ses commentaires. Certains utilisateurs ont demandé à Tencent de rembourser leurs abonnements à la NBA après la panne des jeux de pré-saison.

La réaction s’est intensifiée après que le commissaire de la NBA, Adam Silver, a défendu le droit de Morey à la liberté de parole. Silver a refusé de s’excuser et a déclaré que la NBA ne dicte pas ce que les gens peuvent ou ne peuvent pas dire, ce qui suscite encore plus de colère dans un pays qui restreint la liberté de parole. Le journal chinois Global Times, soutenu par le Parti communiste chinois, a riposté dans un tweet affirmant que « la liberté d’expression n’est jamais libre ».

Le défi de la NBA montre que la ligue est prête à payer le prix fort pour maintenir ce que Silver a qualifié de «valeurs d’égalité, de respect et de liberté d’expression» sur son marché le plus prometteur. Tencent, qui détient les droits de diffusion numérique pour les jeux NBA en Chine, a déclaré que 490 millions d’utilisateurs ont regardé un ou plusieurs jeux sur ses plateformes durant la saison 2018-19, soit le triple du nombre d’il y a quatre ans.

La position de la ligue contraste également avec les marques de Versace à Calvin Klein qui ont été obligées par une armée d’internautes chinois de s’excuser cette année pour avoir mal étiqueté Hong Kong en tant que pays et non en tant que ville chinoise. Cathay Pacific Airways Ltd. a été soumise à une pression intense pour réprimer ses employés après la participation de certains travailleurs aux défilés de Hong Kong, ce qui a entraîné le départ de ses deux principaux dirigeants.

Les malheurs de la NBA en Chine ravivent également le souvenir de la colère des marques de Hyundai Motor Co. à Amorepacific Corp., qui ont vu leurs ventes plonger dans un boycott. Les représentations de K-pop ont été annulées et le conglomérat de détaillants Lotte a été harcelé par des responsables après que la Corée du Sud eut autorisé le déploiement d’un système de défense antimissile américain.

Aime la Chine

Aux États-Unis, la réaction a été mélangée. James Harden, le joueur le plus précieux de 2018 qui joue pour les Rockets de Houston, une équipe rendue populaire en Chine par la star locale, Yao Ming, s’est excusé et a déclaré: « Nous aimons la Chine ». Aux côtés de son coéquipier All-Star, Russell Westbrook, il a ajouté: «Pour nous deux individuellement, nous y allons une ou deux fois par an. Ils nous montrent l’amour le plus important.  »

Pourtant, certains législateurs américains ont blâmé la NBA d’avoir se prosterné devant la Chine. La NBA avait précédemment déclaré dans une déclaration chinoise distincte que la ligue était « profondément déçue » du commentaire « inapproprié » de Morey.

« Ce que vous faites et ce que vous dites représente l’Amérique dans le monde », a écrit le sénateur Josh Hawley dans une lettre au commissaire Silver de la NBA, Silver. « Et pour une organisation américaine d’aider le plus brutal des régimes à faire taire la dissidence dans la recherche du profit est épouvantable. »

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